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Le véritable rôle des Tchétchènes pro-russes en Ukraine

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Bucha, Ukraine – La plupart des militaires russes assis dans et sur les 34 véhicules de transport de troupes armés qui sont entrés dans Bucha le 27 février étaient d’origine tchétchène, selon les responsables militaires et gouvernementaux ukrainiens.

Barbus et costauds, vêtus d’uniformes flambant neufs et parfaitement ajustés et armés de fusils d’assaut, ils espéraient traverser rapidement cette banlieue verdoyante au nord-ouest de Kiev pour entrer dans la capitale ukrainienne au troisième jour de la guerre.

Ils sont connus sous le nom de « Kadyrovtsy » ou « Kadyrovites », du nom de leur chef, Ramzan Kadyrov, l’homme fort pro-Kremlin de Tchétchénie, et leur réputation les a précédés.

Depuis des décennies, des groupes de défense des droits de l’homme, des témoins et des survivants les accusent d’exécutions extrajudiciaires, d’enlèvements et de torture de rivaux et de détracteurs de Kadyrov, ainsi que de s’en prendre aux extrémistes religieux et aux Tchétchènes LGBTQ.

Et dans le mois précédant la guerre, Kadyrov a subi un désastre en matière de relations publiques.

En janvier, dans le cadre d’une campagne visant à faire taire ses détracteurs en intimidant leurs proches, ces fidèles de Kadyrov ont enlevé Zarema Musaeva, la mère d’un juge qui avait critiqué Kadyrov, et l’ont emmenée de force de la ville de Nijni Novgorod, dans l’ouest de la , en Tchétchénie.

Une pétition en ligne visant à destituer Kadyrov, lancée en septembre par le chef de l’opposition Ilya Yashin, aujourd’hui en prison, a été signée par des centaines de milliers de personnes, ce qui est rare dans la Russie de plus en plus autoritaire du président Vladimir Poutine.

Le dirigeant de la Tchétchénie avait désespérément besoin de redorer son image ternie.

Il a déployé ses troupes, qui font officiellement partie de la Garde nationale de Russie, pour mener une guerre éclair en Ukraine, dans l’espoir de se vanter de leur triomphe au Kremlin et à la télévision nationale.

« La participation active à l’assaut dans les premiers jours de la guerre était un besoin de relations publiques » pour Kadyrov, a déclaré à Al Jazeera Mykhailo Savva de SOS-Maidan, un groupe ukrainien de défense des droits qui documente les atrocités présumées des militaires russes.

« Kadyrov voulait que son peuple s’empare de Kiev », a déclaré Savva, qui a passé les premières semaines de la guerre dans les banlieues occupées le long de l’autoroute stratégique de Zhytomyr qui relie Kiev à l’Ukraine centrale.

Un véhicule blindé russe devant Bucha
Un véhicule blindé russe devant Bucha Mansur [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

Deux jours avant l’entrée de la colonne à Bucha, Kadyrov s’est adressé à 12 000 militaires dans la capitale administrative de la Tchétchénie, Grozny, leur ordonnant de prendre d’assaut Kiev. Il a également lancé un avertissement vaguement formulé à toute autre personne opposée à Poutine.

« Maintenant Kiev, et ensuite quiconque va s’en prendre à notre camp », a-t-il dit.

Au moins 1 200 Kadyrovtsy sont entrés en Ukraine fin février, selon les services de renseignement ukrainiens, et des centaines d’autres les auraient rejoints par la suite.

Défendre Bucha

Les Kadyrovtsy – et quelques militaires russes de souche, d’après les cartes d’identité retrouvées sur leurs corps plus tard – ont commencé à se diriger vers Bucha dans la matinée du 27 février.

Ils espéraient rejoindre une colonne plus importante sur l’autoroute de Zhytomyr et avancer sur Kiev. Assis sur les véhicules, les Kadyrovtsy étaient si insouciants qu’ils chantaient des chants religieux soufis.

Mais leur promenade tranquille s’est arrêtée net.

« Je les ai entendus. Et je les tuais », a dit Bogdan Yavorsky à Al Jazeera.

Cet homme longiligne de 39 ans, diplômé et propriétaire d’une petite entreprise de transport, était l’un des 22 volontaires ukrainiens de Bucha, aidés par des vétérans de guerre d’Ukraine centrale, qui ont tendu une embuscade à la colonne à une intersection de la banlieue.

Huit volontaires n’avaient que des cocktails Molotov. Les autres avaient des fusils d’assaut AK-74, un lance-grenades et 10 petits lance-grenades antichars jetables qu’ils venaient d’apprendre à utiliser.

Le pont de Kyiv à Irpin détruit par les Russes au début du mois de mars.
Le pont reliant Kiev à Irpin a été détruit par les forces russes au début du mois de mars. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

Elles ont tiré au fusil pour distraire les Kadyrovtsy, ont frappé deux véhicules blindés de transport de troupes APC avec des grenades immobilisant la colonne – et les ont arrosés de cocktails Molotov.

Les Tchétchènes ont riposté avec les canons, les mitrailleuses et les fusils d’assaut de leurs APC, rendant l’air épais de balles, se rappelle Yavorsky.

Ils ont tué un des Ukrainiens, un vétéran handicapé qui avait perdu deux pieds en combattant les séparatistes dans le sud-est de la région de Donbas, et en ont blessé plusieurs autres.

Mais les Ukrainiens, qui n’avaient presque plus de balles, ont réussi à traîner les blessés jusqu’à leurs voitures et à échapper aux Kadyrovtsy, qui les ont poursuivis à pied et dans les véhicules blindés.

Pendant la poursuite, Yavorsky a demandé un raid aérien sur la colonne, et deux avions de chasse ukrainiens l’ont bombardée, détruisant 12 véhicules blindés.

Bogdan Yavorsky montre un endroit à Bucha où il a combattu les forces
Bogdan Yavorsky, un homme d’affaires ukrainien qui a combattu les forces russes, montre un endroit à Buca où il a combattu les combattants de Kadyrovtsy le 27 février. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

« Nous avons montré à cette armée TikTok qui ils sont », a déclaré Yavorsky, en faisant référence aux dizaines de vidéos habiles que les Kadyrovtsy ont postées sur les médias sociaux sur leur rôle dans la guerre.

Les observateurs affirment que les vidéos sont mises en scène et destinées à un public national et qu’elles dépeignent Kadyrov comme un homme politique à redouter.

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Il a besoin de la publicité pour maintenir son image terrifiante, l’image du « fantassin de Poutine » qui est particulièrement proche de l’ennemi. [to Putin]Pavel Luzin, analyste de la défense basé en Russie pour la Jamestown Foundation, un groupe de réflexion situé à Washington, a déclaré à Al Jazeera.

Les médias ukrainiens ont ridiculisé les images pendant des mois.

« Les forces TikTok de Kadyrov ont posté une vidéo de leur véritable combat avec un feu de signalisation et un bâtiment vide », titrait un titre.

Les médias russes, quant à eux, ont volontiers utilisé les vidéos dans leurs reportages, aidant Kadyrov à créer l’illusion que ses troupes ont joué un rôle clé dans l’invasion.

Selon un ancien mercenaire russe qui a combattu aux côtés des combattants tchétchènes en Syrie, aucune des vidéos ne montre une action militaire bien calculée et sont pour la plupart montées de toutes pièces.

« Leur succès est définitivement gonflé, je pense qu’ils ont ajouté très peu au potentiel militaire des forces d’invasion », a déclaré Marat Gabidullin, qui commandait une escouade de l’armée privée Wagner qui a combattu pour le gouvernement du président Bachar al-Assad.

« Ils n’ont jamais été une force militaire active et redoutable. Ils n’ont jamais été utilisés comme groupes d’assaut », a déclaré à Al Jazeera Gabidullin, qui a écrit sur ses expériences.

Il a affirmé qu’une escouade de Kadyrovtsy a rejoint le groupe Wagner en Syrie à la demande de Kadyrov, mais a été dissoute après avoir paniqué lors de leur première rencontre avec les rebelles anti-Assad.

Gabidullin a déclaré que si certains Tchétchènes ethniques étaient « d’excellents guerriers », les Kadyrovtsy ne sont pas aussi courageux et prêts au combat.

« Il n’y a pas de guerriers normaux à côté des [Kadyrov]seulement des flagorneurs qui ont calculé le côté fort. Les forts ne suivront pas un homme de ce genre », a-t-il dit.

Un mur de verre criblé de balles d'un restaurant McDonals à Bucha.
Mur en verre criblé de balles d’un restaurant McDonald’s à Bucha. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

Le Kremlin serait loin d’être enthousiaste quant à la façon dont ils se battent.

« Ils n’ont coordonné leur action avec personne, ils se sont déplacés de manière chaotique en citant les ordres de Kadyrov ou de sa coterie », a déclaré un responsable du Kremlin à la publication en ligne Kit.

Un homme fort séparatiste combattant dans la ville de Mariupol, au sud-est du pays, alors assiégée, a qualifié les Kadyrov de « groupe hétéroclite ».

« Ils ne sont pas préparés et ne sont pas équipés conformément aux normes de l’UE. [military] Alexander Khodakovsky a écrit sur l’application de messagerie sociale Telegram à la mi-mars.

Mais après qu’un des alliés de Kadyrov ait rendu visite à Khodakovsky, celui-ci s’est excusé pour ses propos et a déclaré devant les caméras que les Kadyrovtsy « savent ce qu’ils font ».

Dans les jours qui ont suivi le début de la guerre, Kadyrov a réalisé que la prise de Kiev était impossible – et a fait volte-face sur la stratégie de ses troupes.

Ils ont gardé l’arrière, purgé les territoires occupés et joué le rôle de « détachements de blocage », comme la police secrète soviétique qui tirait sur l’infanterie en retraite pendant la Seconde Guerre mondiale, a déclaré Savva de SOS Maidan.

« Notre tâche consiste à chasser ces soldats minables, lorsqu’ils commencent à fuir les frappes d’artillerie », a déclaré un combattant tchétchène à sa femme, en faisant référence aux troupes russes, selon une conversation téléphonique interceptée par les services de renseignement ukrainiens fin mars.

Ils ont également reçu l’ordre d’aider à évacuer les soldats russes blessés – et, à une occasion au moins, ont fait le contraire, a déclaré un responsable des services de renseignement ukrainiens.

Le 12 mars, au lieu d’évacuer 12 militaires russes de souche, Kadyrovtsy les aurait abattus.

« C’est l’attitude des Tchétchènes qui traitent les Russes comme des personnes de second ou troisième ordre », a déclaré Oleksiy Danilov, chef du Conseil national de sécurité de l’Ukraine, dans des remarques télévisées. « C’est tout ce que vous devez savoir sur la Russie ».

Crimes de guerre et torture

Les Kadyrovtsy ont contribué au meurtre de centaines de civils à Bucha, dans d’autres banlieues de Kiev et dans les zones occupées, selon des survivants, des policiers, des fonctionnaires et des groupes de défense des droits.

« Mon voisin s’est fait prendre son vélo et est allé voir les Russes pour le récupérer. Un Tchétchène barbu l’a tué sur place juste pour avoir ouvert la bouche », a déclaré à Al Jazeera un habitant d’un des villages proches de Kiev.

Début mars, les combattants de Kadyrovtsy ont abattu Yuri Prilipko, un chef de communauté dans la ville occupée d’Hostomel, alors qu’il livrait du pain aux habitants de la ville, ont déclaré les autorités d’Hostomel sur Facebook.

Le site de journalisme d’investigation Slidstvo.info a rapporté que les Kadyrovtsy ont placé un piège sur le corps de Prilipko.

Parfois, les combattants filment les crimes de guerre présumés.

Apti Alaudinov, un haut responsable de la sécurité en Tchétchénie, a posté une vidéo à la mi-juin montrant un militaire ukrainien sévèrement battu et meurtri.

Les violences apparemment harassantes, non provoquées et erratiques commises par ces militaires et d’autres militaires russes découlent directement des deux guerres entre les séparatistes tchétchènes et les forces fédérales.

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Les deux parties ont commis des crimes de guerre tels que des exécutions sommaires, des mutilations, des tortures et des viols.

Vestiges d'une cabane en bois construite par des militaires russes dans une forêt à l'extérieur de Bucha.
Vestiges d’une cabane en bois construite par des militaires russes dans une forêt à l’extérieur de Bucarest. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

Même après que le Kremlin ait déclaré la fin de la deuxième guerre de Tchétchénie en 2009, des milliers de policiers et de militaires de toute la Russie ont été déployés dans cette province meurtrie par la guerre pour des missions de deux mois.

Ils ont pris part à des exécutions arbitraires et à des actes de torture à l’encontre d’extrémistes religieux présumés – et se sont empressés d’utiliser leurs nouvelles compétences dans leur pays.

« Les guerres de Tchétchénie n’ont pas seulement été une expérience traumatisante pour les Russes et les Tchétchènes, elles ont également brutalisé la société russe », a déclaré à Al Jazeera Ivar Dale, conseiller politique principal auprès du Comité norvégien d’Helsinki, un organisme de surveillance des droits.

« Une partie de cette violence et de cette brutalité, normalisée par cette expérience, a contribué à l’horrible violence que nous observons aujourd’hui en Ukraine », a-t-il ajouté.

Kadyrovtsy a transplanté la violence et la brutalité « dans leur forme la plus brutale dans les zones temporairement occupées de l’Ukraine », a déclaré l’Assemblée parlementaire de l’Union européenne dans un rapport en juin.

Leur rôle dans le siège de Mariupol « est symptomatique de la brutalisation du traitement des opposants qui a commencé lors des deux guerres tchétchènes ».

Un État dans l’État

Kadyrov se qualifie de « fantassin » de Poutine et bénéficie d’un financement généreux de la part de Moscou, qu’il dépenserait sans pratiquement aucun contrôle.

Bien qu’il soit l’un des plus fervents partisans de la guerre, il fait parfois preuve d’une ignorance choquante de l’histoire et des affaires courantes de l’Ukraine.

En mars, il a ordonné à ses hommes de tuer Stepan Bandera, un leader nationaliste farouchement anti-russe et collaborateur des nazis, adulé en Ukraine.

Hélas, Bandera avait déjà été tué – par un assassin du KGB, à Munich, en 1959.

La Tchétchénie de Kadyrov est une province montagneuse de la taille du Koweït avec une population de moins de 1,5 million d’habitants.

Une pirogue construite par des militaires russes à l'extérieur de Buca.
Un abri construit par les militaires russes à l’extérieur de Bucha. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]

Mais outre le fait qu’il dirige la Tchétchénie comme son fief personnel, Kadyrov joue bien au-dessus de son poids politique.

Il se vante de son amitié personnelle avec Poutine, réprimande les ministres fédéraux et les hauts fonctionnaires – les obligeant souvent à s’excuser devant les caméras – et a une opinion sur presque tout ce qui concerne l’islam en Russie.

Fils d’un religieux musulman soufi qui s’est rangé du côté des séparatistes tchétchènes dans les années 1990 et a déclaré un « djihad » contre Moscou, il se serait vanté d’avoir tué son premier soldat russe à l’âge de 16 ans.

Mais son père, Akhmad Kadyrov, a changé de camp et s’est allié à la Russie pendant la deuxième guerre de Tchétchénie qui a commencé en 1999 et a propulsé le nouveau Premier ministre Vladimir Poutine à la présidence.

Après qu’une explosion ait tué Akhmad Kadyrov en 2004, Ramzan l’a remplacé – et a détruit le système traditionnel de contrôle et d’équilibre entre les clans tchétchènes.

Les groupes de défense des droits de l’homme ont affirmé que les forces paramilitaires de Kadyrov terrorisaient, enlevaient et tuaient des civils innocents, sous prétexte qu’ils étaient des rebelles musulmans.

Près d’une douzaine de ses ennemis politiques et de ses détracteurs, dont deux femmes, ont été brutalement tués mais Kadyrov a nié tout rôle dans leur mort.

Sous lui, la Tchétchénie est devenue « une partie totalitaire de la Russie », a déclaré le défenseur des droits de l’homme Lev Ponomaryov à Al Jazeera en 2015.

Kadyrov a fait l’éloge des meurtres dits « d’honneur » et de la polygamie, a interdit la vente d’alcool en Tchétchénie et a appliqué un code vestimentaire aux femmes tchétchènes.

« Tous les droits de l’homme que vous pouvez imaginer sont violés, les lois ne sont pas promulguées, et si certaines choses se déroulent conformément à la législation russe, c’est simplement parce que Kadyrov l’a dit », a déclaré Ponomaryov.

Une troisième guerre tchétchène ?

En ce qui concerne l’avenir, nombreux sont ceux qui, en Ukraine, pensent que Kadyrov souhaite que la Tchétchénie se sépare de la Russie après la mort de Poutine – et veut donc que ses troupes acquièrent une expérience directe du champ de bataille.

« Il veut que son armée personnelle soit prête pour une guerre en Russie. Il veut se battre après le départ de Poutine », a déclaré Savva de SOS-Maidan.

En 2008, pendant la guerre de la Russie avec la Géorgie, ce journaliste a vu des militaires tchétchènes se battre.

Ils ont traversé la chaîne du Grand Caucase dans la province géorgienne séparatiste d’Ossétie du Sud avec des dizaines de véhicules blindés de transport de troupes.

Un photographe tchétchène s’adresse à l’un des officiers assis sur l’un des véhicules blindés.

« Hé, enfant de Noé [a respectful sobriquet among Chechens]pour qui te bats-tu ? » a demandé le photographe.

« Pour les Russes. Pour l’instant », a répondu l’officier, et ses subordonnés ont commencé à rire.

Un panneau indiquant
Un panneau indiquant « Appartements complets » sur un immeuble endommagé à Irpin, dans la région de Kiev. [Mansur Mirovalev/Al Jazeera]
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